Electricidad 101: Entender el Panel de Servicio

por Fran J. Donegan de The Home Depot

 

Muchos propietarios que no saben sobre construcción y cableado se asustan al hablar de tareas eléctricas. Es muy sensato tener un respeto saludable ante la electricidad- puede ser peligrosa si no se la comprende.

 


 

A fin de darle confianza y algunos mínimos conocimientos para ayudarlo a discutir temas eléctricos con un electricista, exploremos cómo se controla el sistema eléctrico de su casa a través del panel de servicio.

El Panel de Servicio

Luego de pasar por el medidor de electricidad, la empresa de servicio eléctrico local entrega electricidad a su hogar a través del panel de servicio (también conocido como centro de distribución). El panel, ubicado generalmente en el garaje, en el sótano o en el cuarto de servicio, distribuye electricidad a través de circuitos individuales que se distribuyen alrededor de la casa.

En la mayoría de las viviendas  el panel de servicio contiene los interruptores de los circuitos, que se muestran como pequeños interruptores. Las casas más antiguas pueden también tener fusibles, pero con el mismo propósito de los interruptores- detener el flujo eléctrico cuando hay un problema.

Como propietario, puede necesitar acceder al panel para alguna de estas tres tareas:

  • Cortar la energía de toda la casa si fuera necesario (se logra desconectando el interruptor mayor);
  • Restablecer un interruptor que haya saltado; y
  • Cortar la energía de algún circuito individual cuando se está efectuando un trabajo eléctrico en algún lugar de la casa.

También pueden agregarse nuevos circuitos a la caja del panel si hay espacio, aunque este tipo de trabajo es generalmente realizado por un electricista  matriculado.

¿Por qué se Activan los Interruptores?

Si conecta muchos dispositivos en un circuito, el sistema detecta que necesita más potencia que la que puede entregar el circuito y se activa el interruptor del circuito, cortando la energía por completo. Es una medida de seguridad el diseño para proteger el cableado del circuito, dado que una demanda muy alta puede sobrecalentar los cables.

Cada circuito tiene un límite de potencia que puede manejar. Lo puede ver impreso en cada interruptor. El número representa el amperaje, o amperes, que mide el caudal o cantidad de fluido eléctrico. El número impreso en el interruptor principal es el límite superior al que puede acceder el servicio de su casa.

Por ejemplo, un circuito de15-amperes es de baja carga como puede ser la iluminación del dormitorio y la sala de estar  y los tomas eléctricos, y generalmente hay varios tomacorrientes en un circuito.  Un circuito de 30 o 50 amperes se usa para artefactos que utilizan mucha energía, como puede ser un secarropas o un horno eléctrico. Este tipo de artefactos están vinculados solos -se los llama circuitos dedicados- y su cableado es de mayor diámetro.

Cómo Evitar que se Activen los Disyuntores

La mejor forma de evitar que se activen los disyuntores es disminuyendo la demanda del circuito.  Los artefactos listan sus respectivas demandas de energía por medio de una etiqueta de identificación en la unidad. Mantenga en cada circuito una carga inferior al 80% de su capacidad total. Un circuito de  20 amperes puede mantener en forma segura hasta 16 amperes. La mayoría de los servicios experimentan fallas cuando se los somete a demandas de potencia superiores. Por ejemplo, si el disyuntor se activa al usar simultáneamente el microondas y la tostadora, deberá colocar uno de estos dos artefactos en otro circuito. Sin embargo, si un circuito falla frecuentemente, deberá contactar a un electricista porque puede haber un problema en el cableado o un cortocircuito.

Para resetear un disyuntor en el panel de servicio deberá presionarlo a la posición  “ On” Los fusibles de los viejos paneles no pueden resetearse y deben ser reemplazados. Siempre reemplácelos por otro del mismo amperaje. No trate de colocar otro de mayor amperaje porque el diámetro del alambre se corresponde con el amperaje Un cableado de menor diámetro que el del nuevo fusible podría provocar sobrecalentamiento.

Tipos de Disyuntores

Su casa está conectada al servicio eléctrico a través de tres cables. Dos de los cables están cargados con un voltaje nominal de 120 voltios cada uno, y el tercer cable es el neutro. Los voltios o el voltaje son la fuerza que hace que la electricidad fluya. Cada uno de los dos cables “vivos” está conectado a la barra de potencia en el panel de servicio. No se puede ver la barra de potencia porque la caja del panel debería tener  una tapa de protección que permita solamente acceder a los interruptores del disyuntor dentro de la caja o tapa. Como lo dice el nombre, la barra de potencia energiza al circuito con 120 o 240 voltios.

 La manera en que se usa el circuito determina la cantidad de voltaje necesario. Un circuito de 15 amperes un cable vivo o 120 voltios. A este tipo de disyuntor se lo denomina interruptor unipolar. Una gama eléctrica en un  circuito de 50 amperes puede necesitar 240 voltios, por eso posee dos cables. Este tipo de interruptor se llama bipolar.

Otros tipos de disyuntores son:

  • Disyuntores o interruptores de descarga a tierra (GFCIs). Estos interruptores pueden sensar el mínimo desbalanceo en el flujo de corriente eléctrica cuando un  cable vivo se pone a tierra, como el caso de un gabinete metálico de un artefacto. Cualquier tipo de flujo de corriente anormal se lo denomina falla. Los disyuntores GFCI se activan más rápido que los interruptores estándar. El  Código Eléctrico Nacional (NEC) requere la protección  GFCI  en zonas húmedas, como cocinas y baños, como en los garajes adosados. Los tomacorrientes —los que tienen los botones de "Test" y "Reset" – ofrecen la misma protección.

  • Interruptores de circuito por falla de arco  (AFCIs). Un cable vivo desconectado puede producir un pequeño arco de corriente eléctrica. Los  AFCIs están diseñados para detener el circuito antes que el arco pueda causar un incendio.

No se alarme si su panel no posee interruptores  GFCI o AFCI . Los tomas eléctricos GFCI brindan la misma protección. El uso de interruptores AFCI es relativamente nuevo, y no todas las comunas lo incluyen en los códigos eléctricos locales. Si le preocupan las fallas por arco, consulte a un electricista matriculado

Revise los Circuitos

Cerciórese que dentro de la puerta del panel hay una leyenda que indica claramente los interruptores que alimentan a cada habitación y/o aparato eléctrico.  Muchas de estas leyendas han desaparecido, están ilegibles o son incorrectas. Asegúrese que las suyas estén actualizadas. Trabaje con un ayudante y vaya probando metódicamente los distintos circuitos de la casa. No suponga que todos los receptáculos de una habitación están en un solo circuito. La iluminación y los tomacorrientes de la cocina, por ejemplo, pueden estar conectados a dos servicios distintos. La mejor regla es chequear toda la toma eléctrica.

¡Sea Responsable y Seguro!

A menos que se active un disyuntor o deba cortar la energía para realizar algún trabajo eléctrico, no es necesario atender el panel de servicio.  Pero sí es necesario saber adónde está ubicado y mantener despejada el área alrededor para acceder fácilmente ante una emeregencia. Es buena idea tener una linterna en condiciones en las cercanías en caso de un corte de energía.

Si la puerta del panel de servicio eléctrico tiene marcas de quemadura, esto indica que ha habido peligrosos arcos eléctricos. Si está oxidado, puede haber una pérdida de agua escondida. Es preferible llamar a un electricista matriculado para que inspeccione estos temas más a fondo.   

Si el servicio eléctrico de su casa utiliza fusible, asegúrese de tener los repuestos correspondientes. 

Y nunca inserte un objeto metálico (como un destornillador) en el panel ni intente quitar el frente o la tapa detrás de los interruptores. Un movimiento erróneo puede ser fatal

NO intente realizar un trabajo eléctrico usted mismo si carece de experiencia y capacitación.

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Fran Donegan brinda asesoramiento en un  sinfín de temas de mejoras hogareñas, incluyendo servicios eléctricos residenciales.  Si quiere ver una selección de centros de distribución y carga, visite The Home Depot en línea.


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